Peli-Karhujen väriset hiukset ovat sattumaa — Zykera Rice lupaa yrittää sekä donkata ottelussa että opetella suomea

Kovameriittinen Zykera Rice on innoissaan ensimmäisestä ammattilaissopimuksestaan, mutta tavoitteet ovat aivan muualla kuin Suomessa.

Antti Kaarto

Zykera Rice valmistautui maanantaina Peli-Karhujen harjoituksiin.
Zykera Rice valmistautui maanantaina Peli-Karhujen harjoituksiin.

Zykera Ricen atleettinen olemus ja sähkönsiniset hiukset kiinnittävät nopeasti huomion Karhuvuoren urheilutalon parketilla. Alkamassa ovat Ricen ensimmäiset harjoitukset Peli-Karhujen kanssa. Donkkaamaan 185-senttinen Rice ei kuvaajan toiveista huolimatta ryhdy.

— En kyllä kylmiltään pysty siihen, mutta lupaan, että kauden aikana tulen sitä yrittämään — myös pelissä.

Rice on todistettavasti donkannut harjoitustilanteessa, sillä suorituksesta löytyy videomateriaalia. Naiskoripalloilijoille äärimmäisen harvinainen suoritus ei ole kuitenkaan Riceltakaan vielä pelitilanteessa onnistunut.

— Kerran olen sitä yrittänyt, mutta pallo tuli ulos raudoista. Täytyy seuraavaksi laittaa sisään, iloinen ja puhelias Rice hymyilee.

Kahvi, maito, kiitos

Sentteri ei ole vielä pelannut sekuntiakaan uuden joukkueensa kanssa, mutta atleetilta on lupa odottaa paljon.

Rice loisti Gonzagan kovatasoisessa yliopistossa seniorikauden 15 pisteen keskiarvollaan ja pokkasi kauden päätteeksi valinnan West Coast -konferenssin tähdistökentälliseen.

— Niin moni haaveilee ammattilaisuudesta ja olen tosi innoissani, että pääsen aloittamaan urani täällä, Rice sanoo.

Kuluvan vuoden alussa Rice kertoi haastattelussa haluavansa Eurooppaan pelaamaan. Hän esitti toiveen, että uudessa seurassa puhuttaisiin englantia, mutta vain sen verran, että hänen olisi pakko opetella uuden maan kieli.

— En arvannut, että se kieli olisi suomi. Olen kuullut, että se on tosi vaikea. Aion kyllä yrittää, Rice sanoo.

— Kahvi, maito ja kiitos, kovaksi kahvinjuojaksi tunnustautuva Rice luettelee ensimmäiset oppimansa suomenkieliset sanat.

Tavoitteena naisten NBA

Rice kolkutteli yliopistouransa jälkeen WNBA:n portteja. Hallitseva mestarijoukkue Seattle Storm kelpuutti naisen kuukauden mittaiselle kesäleirille, mutta sopimus jäi saamatta.

— Se oli upea kokemus lähellä kotikaupunkiani. Joukkueessa ei kuitenkaan ollut tarvetta uusille hankinnoille.

Vaikka Rice vakuuttaa tyytyväisyyttään PeKa-sopimuksesta, niin kaikesta näkee, että tähtäin on kirkkaammissa valoissa.

— Aion yrittää uudelleen WNBA:han, mutta aika näyttää milloin on sen aika. Mahdollisesti ensi kesänä.

Takamiehenäkin nuorempana pelanneelta Ricelta voidaan odottaa monipuolista peliä, mutta todennäköisimmin lähempänä koria.

— Täytän sen roolin, mitä minulta halutaan, mutta post-pelaamista minulta varmasti odotetaan. Tykkään tehdä kaikkea: pisteitä, ottaa levypalloja ja juosta kenttää, Rice luettelee.

Siniset hiukset jo seitsemän vuotta

Lähtötiedot Suomen Korisliigasta ovat toistaiseksi maltilliset. Rice pitää sarjaa kovana ja tietää ystävänsä Alexis Montgomeryn pelanneen sarjaa aiemmin (Hyvinkään Ponteva 2018—19).

— Olen kuullut, että meidän joukkueemme ja Catz ovat sarjan huippujoukkueet, Rice arvelee.

Rice vaikuttaa olevan valmis pelaamaan uudelle joukkueelleen. Hiuksetkin suorastaan kirkuvat Peli-Karhujen sinistä.

— Se on puhdas sattuma. Minulla on ollut siniset hiukset seitsemän vuotta.

Gray ja Reshetko vakuuttaneet

Peli-Karhujen joukkue on kasassa, mutta ei ehjä. Elina Reshetko, Minna Sten ja Noora Järvikangas puuttuvat toistaiseksi harjoitusvahvuudesta erinäisten syiden takia.

Amerikkalaisista Tiasha Gray ja Ashton Millender pelasivat jo viime perjantain harjoitusottelussa Kouvottaria vastaan.

— Gray on erittäin taitava takamies — hyvä syöttäjä ja korintekijä. Pallo kyllä tulee, kun vain olet valmis, päävalmentaja Roope Mäkelä hehkuttaa.

— Millender on osoittanut osaavansa heittää, mutta tulevat harjoitusottelut kertovat enemmän.

Lappeenrannan Catzista kaapattu sarjaikoni Reshetko on kaksi ja puoli viikkoa ennalta sovitusti pois joukkueen vahvuudesta, mutta on jo ehtinyt osoittaa harjoituksissa todellisen luontonsa.

— Lena on loistava esimerkki nuorille siitä, miten painetaan ihan koko ajan täysillä. Hän on ollut todella ammattimainen ja aivan huikeassa kunnossa, Mäkelä ihastelee.

Viikonloppuna vastuuta nuorillekin

Linda Lehtoranta jatkaa kuntoutustaan ja sopimuskuviot ovat vielä täysin auki.

Lukuisten poissaolojen takia PeKan nuoremmille pelaajille on harjoitusotteluissa tarjolla vastuuta.

— Nyt on roolia tarjolla. Katsotaan kuka on valmis ottamaan sitä vastaan, Mäkelä haastaa.

PeKa pelaa perjantaina Karhuvuoren urheilutalolla Kouvottaria vastaan kello 18.30 ja lauantaina Karhulan liikuntahallilla Espoo Basket Teamia vastaan kello 15.00.

Kommentoidut