Kun tykkää taklata, sattuu joskus itseäkin – Nuorten Mestiksen jäähykuningas Patrik Ruotsalainen toivoo pystyvänsä pelaamaan Titaanien sarja-avauksessa perjantaina

Titaanit on nuorempi, nopeampi ja taklaavampi kuin viime kaudella.

Antti Kaarto

Patrik Ruotsalaisen nilkan kunto on kysymysmerkki Titaanien perjantaisen sarja-avauksen alla.
Patrik Ruotsalaisen nilkan kunto on kysymysmerkki Titaanien perjantaisen sarja-avauksen alla.

Mustelmat eivät häiritse täksi kaudeksi Titaaneihin tullutta Patrik Ruotsalaista. Kovaa pelaamisen vahvuudekseen kertova Ruotsalainen, 22, on innokas taklaaja ja on mielellään ylivoimapelissä maalin edustalla vastustajien hakattavana.

– En ole se taitavin pelaaja, mutta pelaan suoraviivaisesti. Kovaa pelaamalla työstän paikkoja vähän parempikätisille kavereille, Ruotsalainen kertoo.

Taklausinnosta voi seurata muutakin kuin mustelmia. Ruotsalaisen pelaaminen Suomi-sarjan perjantaisessa avausottelussa Porvoon Huntersia vastaan on auki.

Elokuisessa harjoitusottelussa Huntersia vastaan Ruotsalainen tunsi nilkassaan pistävää kipua taklattuaan vastustajaa. Vamma uusiutui viime viikolla treenipelissä HC Giantsin vieraana, jälleen taklaustilanteessa.

– Nilkka on vähän turvoksissa, toivottavasti pystyn pelaamaan. Alan olla pikkuisen kärsimätön, Ruotsalainen sanoi keskiviikkona.

Jäähykuningas ilman ylilyöntejä

Lappeenrannassa kasvanut hyökkääjä siirtyi Kotkaan Imatran Ketterästä, jossa hän pelasi neljä edellistä kautta nuorten Mestistä. Viime kaudella hän oli sarjan jäähykeisari koottuaan 36 ottelussa 127 rangaistusminuuttia.

– Ikinä en lähde tekemään tahallisia typeryyksiä. Viime kaudella ei tullut mielestäni yhtään ylilyöntiä. Välillä tuntuu, että 2+10 minuutin rangaistuksia annetaan ihan antamisen ilosta, Ruotsalainen kuittaa minuutit.

Titaaneihin hänet oli helppo puhua.

– Viime kausi jäi koronan takia yllättäen kesken, enkä tiennyt, jatkuuko homma. Yhtenä kauniina kesäpäivänä soitti ensin Juho Hannukainen (Titaanien manageri), ja sitten puhuin Mika Iltolan (päävalmentaja) kanssa. Kipinä heräsi heti, kun pelipaikkaa tarjottiin.

Antti Kaarto

Patrik Ruotsalainen on viihtynyt uusissa puitteissaan Kotkassa hyvin, mutta siviilityö puuttuu vielä. Viime kaudella hän työskenteli Lappeenrannassa lähihoitajana.
Patrik Ruotsalainen on viihtynyt uusissa puitteissaan Kotkassa hyvin, mutta siviilityö puuttuu vielä. Viime kaudella hän työskenteli Lappeenrannassa lähihoitajana.

Titaaneissa tuttuja ja entisiä vihollisia

Aikuisten sarjoissa Ruotsalainen ei ole pelannut. Viime kaudella hän pääsi kerran Ketterän mestisjoukkueen kokoonpanoon, mutta peliaikaa ei tullut.

– Oli hienoa päästä mukaan nähdä touhua läheltä, mutta olisin tietysti toivonut peliminuutteja.

Hän toivoo pystyvänsä tulevalla kaudella osoittamaan, että taso riittää Suomi-sarjaan.

Titaaneissa on tuttujakin. Ruotsalainen on pelannut samassa joukkueessa Tuomas Lyytikäisen, Leevi Pekkarisen ja viime kaudella peräti samassa ketjussa viilettäneen Martin Mäkisen kanssa.

– Ja kaikkia Kouvolan kavereita vastaan olen pelannut miljoona kertaa. Emme olleet kaukalossa ystäviä, mutta nyt on ollut hauska tutustua kunnolla, ja sotakirveet on haudattu, Ruotsalainen sanoo.

Ennakkoluulottomuutta ja pelinopeutta

Ruotsalainen on tyyppiesimerkki nykytitaanista. Kun moni kokenut sotaratsu lopetti työesteiden vuoksi, nuorentui joukkue selvästi. Joukkueen 22 pelaajasta vanhin on vuonna 1994 syntynyt Markus Salminen. 95-syntyneitä on kolme ja 96-syntyneitä neljä, loput ovat nuorempia.

– On tämä nuori ryhmä, mutta ei se ole ujoutena näkynyt. Aistin heissä ennakkoluulottomuutta ja hyvää motivaatiota, Iltola sanoo.

– Haimme lisää kokoa ja luisteluvoimaa, ja näkisin, että sitä on tullut. Pelinopeus on kovempi kuin viime vuonna, ja harjoituksissa taklataan enemmän. Se on heijastunut peleihin.

Taustalla ryömii koronaviruksen varjo. Jääkiekkoseurat ovat saaneet tartunnoista jo osansa.

– Heti kun jollekin tulee flunssa, pelaaja tekee testin ja jää tapahtumista pois tulosta odottamaan. Vieraspeleissä yritämme olla mahdollisimman hyvin omassa kuplassamme. Emme lähde tämän asian kanssa leikkimään, Iltola sanoo.

Näin pelataan

Suomi-sarja 2020–21

Runkosarja alkaa 18. syyskuuta ja päättyy 7. maaliskuuta

14 joukkuetta, kaksinkertainen sarja (26 ottelua per seura)

Lisäksi kaksinkertaiset välisarjat kolmen joukkueen lohkoissa (4 ottelua per seura)

Titaanien lohkossa pelaavat Järvenpään Haukat ja Porvoon Hunters

Runkosarjan neljä parasta suoraan puolivälieriin. Sijoilla 5.–12. olevat joukkueet pelaavat villi kortti -ottelusarjat (paras kolmesta) neljästä puolivälieräpaikasta

Runkosarjan sijoille 13.–14. sijoittuneet joukkueet joutuvat karsimaan sarjapaikastaan