Mika Iltola tuli taas apuun, kun kerran pyydettiin — ”Kai sitä välittää, kun on ollut kauan mukana”

Ensin 14 kautta pelaajana ja nyt neljättä kertaa päävalmentajana. Titaanien seuraikoni yrittää toisen kerran vaikeaa pelastusoperaatiota. Ensimmäinen onnistui 11 vuotta sitten.

Kimmo Seppälä

Mika Iltola pelasti Titaanit putoamiselta Mestis-keväänä 2008. Nyt hän johtaa pelastusoperaatiota Suomi-sarjan alemmassa loppusarjassa.
Mika Iltola pelasti Titaanit putoamiselta Mestis-keväänä 2008. Nyt hän johtaa pelastusoperaatiota Suomi-sarjan alemmassa loppusarjassa.

Vajaat kaksi viikkoa sitten sunnuntaiaamuna Titaani-Juniorien valmennuspäällikön Mika Iltolan puhelin soi. Soittaja oli HK Titaanien päävalmentaja Marko Oksanen.

Oksasen Titaanit oli edellisenä iltana hävinnyt Suomi-sarjan alemman loppusarjan avausottelunsa Karhu HT:lle ja ajautunut sarjan hännillä tilanteeseen, jossa putoamispelit alkoivat näyttää erittäin todennäköisiltä.

Pelit ovat menneet ristiin ja rastiin, joten kyllä tässä vielä mahdollisuudet on. — Mika Iltola

— Marko sanoi olevansa sitä mieltä, että jos joku voi saada kurssin vielä käännettyä, se joku olen minä, Iltola kertoo.

— Mietin yhden päivän ja kysyin Titaani-Juniorien johtokunnalta voinko lähteä. Sain luvan sillä ehdolla, että hommaan jonkun tilalleni A-nuorten päävalmentajaksi.

HK Titaanien fysiikkavalmentajasta Tino Turkiasta tehtiin pikavauhtia myös A-nuorten valmentaja, ja 56-vuotias Iltola hyppäsi Titaanien päävalmentajaksi jo neljännen kerran. Edelliset pestit olivat 1999—2004 Suomi-sarjassa, keväällä 2008 Mestiksessä ja kaudella 2009—2010 Suomi-sarjassa.

— Otan tämän haasteena ja uutena kokemuksena, joka kehittää. Voihan tämä epäonnistuakin, mutta sitä ei kannata miettiä. Sensijaan pitää miettiä sitä miten voisi onnistua.

Neljä voittoa neljästä pelasti Mestis-paikan

Iltolalla on kokemusta Titaanien pelastusoperaatioista.

Maaliskuussa 2008 hän otti päävalmentajan paikan, kun joukkue oli Mestiksen karsintasarjassa neljä kierrosta ennen loppua jo lähes tuomittu putoamaan. Titaanit voitti loput ottelut ja säilyi, mutta Iltola ei saanut jatkosopimusta.

Seuraavalla kaudella Titaanit putosi Mestiksestä, ja Iltola palasi päävalmentajaksi Suomi-sarjaan kesällä 2009. Taustayhtiö Titaanit Hockey Oy meni kuitenkin konkurssiin kesken kauden ja seura pudotettiin alimmalle sarjatasolle 3. divisioonaan.

— Kun on ollut kauan mukana, niin kai sitä välittää niin paljon, ettei osaa kieltäytyä, Iltola sanoo.

Valmentajauraansa ennen hän pelasi Titaaneissa 14 kauden ajan, suurimman osan ajasta kapteenina. Paljon vähemmästäkin ovat jääkiekkoseurat nostaneet pelinumeroita jäähallin kattoon.

Kimmo Seppälä

Titaanit on viikonloppuna "vedenjakajalla", kun edessä ovat vierasottelu Hollolassa ja kotikohtaaminen oululaisen Laser HT:n kanssa.

”Palloilusarjoihin noustaan ja niistä pudotaan — paitsi Liigassa”

Mestiksessä keväällä 2008 Iltolasta tuli Titaanien neljäs päävalmentaja sen kauden aikana. Tällä kaudella hän on ”vasta” kolmas.

— Heitin niille kyllä, että ehdittehän te vielä kerran vaihtaa, jos pidätte kiirettä, Iltola nauraa.

Se on kuitenkin varmaa, että näillä mennään loppuun asti, kävi miten kävi.

— On mahdollista, että putoamme, mutta ei se mikään maailmanloppu olisi. Palloilusarjoihin noustaan ja niistä pudotaan — paitsi Liigassa — ja jos lähtö tulisi, pitäisi vain yrittää uudelleen ylöspäin, Iltola sanoo.

— Suomi-sarja on kotkalaiselle jääkiekkoilulle tällä hetkellä oikea ja sopiva sarjataso.

Kimmo Seppälä

— On mahdollista, että putoamme, mutta ei sitä pidä ajatella. Yritämme loppuun asti, Mika Iltola sanoo.

Karsinnassa vain yksi säilyy

Alemman loppusarjan neljä viimeistä joukkuetta pelaavat keskenään (1. vastaan 4. ja 2. vastaan 3.) pudotuspelit paras viidestä -menetelmällä. Voittajat säilyvät sarjassa, mutta häviäjät joutuvat karsimaan 2. divisioonan lohkovoittajien kanssa. Karsinnan pelaamistapa päätetään vasta kun on tiedossa, mitkä 2. divisioonan lohkovoittajista ylipäänsä haluavat karsimaan. Vain yksi joukkue saa paikan Suomi-sarjaan kaudeksi 2019—20.

Titaanit voi vielä välttää neljän viimeisen pudotuspelit, vaikka Iltola viime viikonloppuna mahdollisuuksia vähättelikin.

— Pelit ovat menneet ristiin ja rastiin, joten kyllä tässä vielä mahdollisuudet on, hän myöntää nyt.

Titaanit on kolmannneksi viimeisenä kuusi pistettä ratkaisevan viivan alapuolella. Joukkue pelaa perjantaina Hollolassa HC Giantsia vastaan ja lauantaina kotona oululaista Laser HT:tä vastaan. Laser-otteluun on yleisöllä vapaa pääsy.

— Olemme vedenjakajalla. Jos menee hyvin, kolmeen viimeiseen otteluun jää maukkaat lähtökohdat. Jos ei mene, pitää alkaa valmistautua play-out-peleihin, Iltola sanoo.

Kaksi sentteriä sivussa

Mistään optimitilanteesta Titaanit ei ratkaisupeleihin pääse. Kauden paras maalintekijä, 13 osuman Panu Laitinen loukkaantui loppusarjan avausottelussa Karhu HT:tä vastaan, ja keskiviikon harjoituksissa kokoonpanosta putosi toinen avainhyökkääjä Santeri Suikkanen. Molemmilla on ”ylävartalovamma”.

— Molemmat ovat pari viikkoa poissa. Harmi, sillä siinä on ollut tehokas kaksikko. Molemmat ylivoimatkin menivät nyt uusiksi, Iltola sanoi.